1.1. The Second Punic War. A Study of the Conflict that Established the Axis on which Rome Pivoted.

The first point that we should dismiss when entering into this conflict is that of simplification. To think of it as «the typical conflict of Land versus Sea» would result in a distorted image of what we can reconstruct of the conflicts experienced between the two city-states in a context of the creation of an imperial space that pursued the hegemony of centrality and the western Mediterranean.

So we must observe that both peoples created and put into play several strategies and a series of transformations as a result of the times and the accumulated experience.

In this regard, there are a number of objective elements that from our present-day viewpoint we can perceive as elements on which to pivot in order to launch a war and make a profit. But we cannot ignore the vision of Thucydides, spread through Hellenism and its culture.

For Thucydides we can define a whole series of key ideas that govern international politics:

  • Fear
  • Honor, or what would be called hyper-nationalism nowadays.
  • Interest

The First Punic War was a war for Sicily. The Romans, once the challenge posed by the invasion of Pyrrhus of Epirus had been chased away and they had consolidated their positions in the south of the peninsula, perceived the strength of the Carthaginian trade and power implanted in Sicily, an island closer than Sardinia. And also Sicily is the island whose balance of power between Hellenes and Punics enabled a power game in which Rome could play, and reach a casus belli that would allow it to dominate the great island that, together with the rest of the system of small islands, is the base on which to control the passage between the two basins of the Mediterranean and between Europe and Africa. A place where the Greeks settled there had reached a hegemonic position that revolved around Syracuse, which dominated the east of the island, and which exercised the Hieron dominion. While the rest of Sicily had the hegemony of the Carthaginians and their system of domination, which started from their strongholds in the west of the island.

In his masterly study The Influence of Sea Power upon History, based on lectures given at the U.S. Naval War College, Admiral Alfred Thayer Mahan argued that in the modern era no state can claim the title of great power unless it has the ability to dominate the seas or at least its own coasts. Moreover, whoever is able to control most of the maritime trade routes is invariably destined to become the first of the great powers. In the power equation, a geographical position that allows naval forces to be concentrated and, when necessary, dispersed, is of crucial importance. On its borders, the maritime state must also possess an adequate coastline, dotted with «numerous deep harbors,» with ready access to the open sea and with «a population commensurate with the extent of the coast to be defended.» Although Mahan argued that maritime power is essential, it is geography that determines which country is endowed with it.

However, these advantageous natural characteristics alone do not provide the necessary tools for wave mastery. The nation must also be endowed with a special character. It must appreciate the value of activities at sea, if not be immersed in them. It must be commercially aggressive, rationally profit-oriented to recognize the stakes of maritime exchanges, attainable with persistence and hard work. Its citizenry must participate in the Navy even in peacetime, acquiring the skills and experience to build a large reserve to mobilize in the event of conflict and to contribute in any case to the vibrant maritime enterprise through taxation or other forms of collective sacrifice. The government, too, must be endowed with adequate institutions and officials prepared and able to recognize and leverage the position and attributes of the state.

The need for this national character is evident in defining a country’s potential for success in space. All cosmos-oriented states have sought to capitalize on the popular fascination with space exploration. Science and engineering must foster appropriate training. Commercial entities in the sector must be supported by public policies that reward initiative, innovation, and the ability to take risks to take advantage of the vast resources offered by this dimension. A Space Force (the only legal use of national violence in the cosmos), supported by a civil guard and reserve, must be prepared to protect trade routes, to ensure reasonable compliance with international standards and national directives, and to defend the sensitive infrastructures on which global prosperity has come to depend so heavily.

Mahan considered the sea as a «vast commons, over which men may pass in all directions, but from which certain well-laid paths arise for reasons of control». The geography of the land forces trade to be channeled through certain natural corridors. And trade must be organized efficiently, in order to be protected. According to the American strategist, the state that was able to control these corridors would obtain enormous benefits, generating enough wealth to dominate other states both militarily and politically.

According to Mahan, one of the factors of maritime power in the 19th century was the ability to move goods and capital efficiently. According to the American strategist, Britain succeeded in becoming the world’s leading power precisely because it was able to take advantage of a protected geographical location to project its influence along European trade routes. To this end, it equipped itself with a state-of-the-art fleet capable of controlling the most important choke points and thus dominating the vital arteries of an increasingly interdependent world economy.

The Strait of Sicily has been caught up in the winds of geopolitical competition that have long swept all quadrants of the Mediterranean Sea.

In this inverted maritime funnel, with its head in the Maltese archipelago and the choke point located between Mazara del Vallo in Sicily and the Cape Bon peninsula in Tunisia, regional players and outside powers are now also (and increasingly) openly competing for primacy and to extend their influence over adjacent lands. From the Libyan sands to the Tunisian massifs, not forgetting the North African giants of Algeria and Egypt, wobbly on land but united by the same desire to achieve a historic maritime turn. In the middle is Italy, with its proverbial earthly introversion in which so far it has also found itself reversed; indeed, we shall see if with the Franco-German failure of the European Union Italy continues to pursue a strategy towards the maritime dimension as was hinted at, albeit wrongly, with the Conte executive, and in which Italy strives to understand the meaning of the strategic games that surround it.

Of the twelve choke points in the Mediterranean according to Mahan, the following are in this immediate area:

  • The Strait of Bonifacio is a strait in the Tyrrhenian Sea (Mediterranean) that separates the islands of Corsica (France) to the north and Sardinia (Italy) to the south. It is navigable by ocean routes linking the ports of southern Spain and the Gulf of Lion with the Strait of Messina. It is also used by the tuna migration, which makes it particularly important for tuna fishing.
  • The Strait of Sicily
  • The Strait of Messina
  • Malta Channel
  • The Strait of Otranto

Sicily, in fact, is more than just an interesting granary for its food production capacity. The Mediterranean Sea, in the double image of «sea in the middle of the earth» and «intermediary sea», is the main stage of ancient, modern, contemporary history… and of that which we are now beginning to trace for the future. In this context, Sicily has played a leading role that the great powers will now try to control and launch with a Mediterranean that has become a centerpiece of global dominance and hegemony, as it was at this time, on two fundamental pillars: trade and maritime routes.

Mercantile traffic in the Mediterranean area began to expand thanks to the commercial activities of the Phoenician (10th-10th centuries BC) and Greek (8th-6th centuries BC) civilizations. In that historical period, in Sicily, natural base of a flourishing maritime trade, emerged the emporia, precursors of port logistics, which in ancient times were wholesale trade centers, mostly located on the coast, with the function of market for the collection and distribution of goods in the surrounding regions, and all associated with a sanctuary.

The mercantile expansionism of ancient Greece led to the inevitable confrontation with the Phoenicians, which resulted in the defeats of the three Sicilian campaigns (480, 410 and 315 BC). At the time we are studying here, the Romans, convinced of the logistical importance of the Mediterranean island, victoriously confronted the Carthaginians in the three Punic Wars (241, 202 and 146 BC). Sicily was at the center of the conflict between the two Mediterranean powers. Its congenital centrality as a Mediterranean commercial and military platform thus dates back to ancient history. But, in the same way that Rome understood, it is fundamental when it comes to linking trade between Africa and Europe, between East and West, to count on the central triad of Corsica, Sicily and Malta, although each of these islands has a series of specific elements, to which the Strait of Gibraltar must be added for the Western Mediterranean, if we focus on the scenarios of domination in the Punic Wars.

The dispute for the eastern hegemony of the island by the Mamertines, Italic mercenaries in the service of Hieron who ended up occupying Messina by force and supplanting the lives of its inhabitants, whom they beheaded, forced Hieron to defeat them decisively in the Battle of Longanus (269 BC), at which point the Mamertines have to seek a balance towards Hieron. The first option is Carthage, but Rome, which is on the other side of the strait, is also considered. In the end, they opted for Rome, which had non-aggression agreements with Carthage, in addition to the intervention in an area of Punic influence such as Sicily.

The way in which Rome decided to break with both commitments and the understanding with Carthage, which was a key element in the Roman victory over Pyrrhus of Epirus, is due to the social structure in an unstoppable rise of the nobilitas of Rome, who constitute the Roman ruling class, immersed in a process of expansion of resources and new alliances by which they are controlling the Italian peninsula, who develop with the binomial of definitive victories of Samnites in the Apennines and Pyrrhus of Epirus.

To this would be added the incorporation of landowning families throughout the third century BC, particularly Campanians who allied with each other, so that the offer of the Mamertines offered an interesting projection of power that began to exert pressure on the Roman power structures in an alliance of interests and class between Romans and Campanians of the elite. These would clash with the interests of the commercial aristocracy of Carthage, accustomed for centuries to consider the space marked by the Tyrrhenian Sea as an area of clear Carthaginian influence.

According to Polybius (I, 10), we understand that for the Romans, faced with contradictions such as acting with the Mamertines of Messina in a radically opposite way and without continuity, as they had done with Regius, on the other side of the Strait of Messina, they decide to solve them because:

«(…) the Carthaginians had many parts of Hispania under their command in Africa and were also the owners of all the islands of the Sardo and Tyrrhenian Sea, they feared that if they also took over Sicily, they would have very powerful neighbors who would encircle Italy on all sides».

Polybius concludes that:

«Nor did the Senate dare to grant the aid requested (by the Mamertines),» and that «it was the assembly of the people on the proposal of the consuls that, in expectation of the spoils that the war might provide, decided to render the aid requested.»

From these points it can be concluded that fear and interest are the predominant factors for this conflict that began in Sicily, developed at sea, and whose peace and its consequences not only meant for Carthage to lose Sicily, but also Sardinia, since the Romans took advantage of the weakness of Carthage with the revolts of mercenaries to exceed the limits set by the peace treaty, and demonstrates what Polybius mentioned, that what they wanted was to see the islands surrounding Italy free from the power of the Carthaginians.

It is at this point that Rome takes a first step in its geostrategic conception and geopolitical vision, which will be consolidated and affirmed with the outcome of the Second Punic War, as Rome will gradually stop looking inland and start looking to the sea and then beyond the sea. This idea will be examined in more detail below.

The Context of the Punic Wars. The Events of the First Punic War

The first conflict between Romans and Carthaginians will begin in 264 BC and will involve the dispute of the maritime domain by the Romans to the Carthaginians, as the first phase of what we have mentioned above.

The conflict broke out when a military contingent under the command of Hannon assumed the Carthaginian presence in front of the fortress of Messina, with the excuse of responding to the call of the Mamertines, or «Sons of Mars» and thus avoiding the capture of the city by Hieron of Syracuse, who was besieging the city.

Meanwhile, Rome does respond to the request of the Mamertines, as the Carthaginians interpret the deliberations between whom to call, Carthaginians or Romans, as an invitation to take control of Messina directly or indirectly from Syracuse. Rome proceeds with two legions, and sends an advance party that appears by surprise in the city. Faced with such a deployment of troops that could arrive from Rome, the Carthaginians chose to withdraw, and the Syracusans maintained the siege of Messina. So the direct assault on the city has failed for Carthage, because the failure of the Mamertines to open the gates of Messina, the Syracusan effort and the Roman advance party that shows that Rome considers heeding the Mamertine request are elements that Hannon values. If Rome is to deploy the rest of the two legions it has to be by a landing, so Carthage positions a fleet in the strait, and resumes the attempts to get Messina. But the consul Appius Claudius Caudex landed by surprise on the eastern coast of Sicily. Faced with this situation, the Syracusans withdrew, and Hieron understood that Rome was going to initiate a firm bid for control of the island, as did the Carthaginians, so he declared himself neutral.

The conflict will live a long phase of stagnation in the positions, since Rome controls the whole island, with the neutrality of Hieron in the eastern zone and the Carthaginians become strong in the most western end of Sicily, where they are in conditions to defend themselves up to where it is necessary. This takes the war to the maritime environment, since Rome understands that if it dominates the sea it balances Carthage in its environment and the victory in this front will end up deciding the war. To this end, the Romans managed to build a fleet of impressive dimensions to oppose Carthage and thus control the coasts of the two central islands with a Carthaginian presence: Sardinia and Sicily.

The new Roman strategy also involves preparing a huge army and organizing an invasion of the hinterland of Carthage to challenge the same city in its own land. We are in the year 256 BC when the consul Marcus Atilius Regulus gathers 330 ships and, after skirting the waters of the Adriatic, sets the bows of the ships towards Africa. A Carthaginian fleet intercepts the fleet near Cape Ecnomus (south of Sicily), and Rome convincingly defeats the Carthaginian sea power. The Roman idea of taking combat from land to sea, where Roman discipline and order can be imposed, is executed through the «corvus», or «crow». A device consisting of a gangway with elements that allow the Roman ship to be moored to the Carthaginian ship in such a way that the Carthaginian ship is trapped, and at that moment, through the gangway, the Roman legionaries boarded the Carthaginian ship to fight as if it were on land.

After this victory, the way to Carthage is open to Regulus, who disembarks without the slightest obstacle, and begins the systematic plundering of the very rich Carthaginian agricultural hinterland, thus complicating the supply and one of the elements of Carthaginian trade. Regulus defeats the Carthaginian army at the Battle of Addis and Carthage has to request the beginning of peace negotiations. Nevertheless, Regulus makes an exhibition of the Roman mentality. Rome was accustomed to fighting and being obliged to defeat its enemies with forcefulness, since not doing so implied a series of risks for Rome, this circumstance made Regulus transfer this mentality to a much more powerful rival, richer and with the capacity to generate resources, and accustomed to victory, such as Carthage.

This first situation is fundamental for what will happen with Hannibal. Carthage, desirous of making peace, considers that the conditions of Regulus are impossible to accept, and perhaps another battle implies more modest claims for the Romans, in accordance with the tradition established among the Hellenistic kingdoms. In the face of equality of relative power, relative conflicts and relative peace. But Rome does not think so, and Carthage wishes to make it think so. So they raise a powerful mercenary army and entrust the entire military command to a Spartan named Jannippe, a very experienced military leader. He accepts the command, but demands to reorganize the formations of Carthage, adapting them to the tactical requirements that are imposed to face an enemy that fights as Rome does. After a severe training and making sure that the orders were executed in an optimal way.

Once the discipline and the tactical preparation is optimal in the opinion of Jantipo is faced in the plain of the river Bagradas (255 BC) defeating without palliatives to Regulus by means of a load of the hundred trained elephants that Carthage had to its disposition destroying the Roman formations and facilitating the attack of the rest of units. Regulus falls prisoner of the Carthaginians, and Jantipus will cut communications between the remnants of Regulus’ army and the supply bases. These actions return the supremacy to Carthage both in the maritime and terrestrial environment as far as the North African coast is concerned.

Rome did not hesitate to respond by preparing another large fleet that goes to look for the survivors to return them to their homes. It is interesting to see how, once again, the Romans break the blockade and embark their men, but a great storm practically destroys the bulk of the fleet. Nevertheless, the balance in the sea fight between the traditionally consolidated Carthaginian sea power and Rome is generally in favor of the Romans, with the notable exception of the battle that occurs near the port of Drapano in 249 BC, when the consul Publius Claudius Pulcher will lose to the Carthaginian admiral Aderbal, after the consul Claudius Pulcher refused to observe a bad religious omen about engaging in combat at that time, losing more than a hundred ships and thousands of men.

The war will enter its final phase from 243 BC, when Rome will make another effort to prepare a new fleet to launch, that is their hope, against the Carthaginians. And here we can already appreciate another interesting aspect in the Romans: the public coffers were already almost more than empty, and the assistance of the citizens with more resources is requested, who agree to pay the expenses of practically 300 new ships. The consul Gaius Lutatius Catullus put himself at the head of this new army and sailed to the western tip of Sicily with the intention of cutting off supplies to the troops of Carthage, who were successfully resisting all Roman attempts to expel them from the island, which they already controlled except for that point and the neutrality of Syracuse.

To develop the plan, the Roman fleet occupies the Aegates islands and initiates the control over that maritime domain. Carthage has to face Rome by force, otherwise those troops, commanded by the brilliant Hamilcar Barca, threaten to resist, and even, with someone so capable, to achieve some successes. In March 241 the definitive battle breaks out, which ends with a clear victory at sea for the Romans, and forces Hamilcar Barca, undefeated, to take command of his troops to retreat. The war lasted practically 23 years.

Sicily is in the hands of the Romans, who are hegemonic, not only in the peninsula, but also in Sicily, with its fertile lands and its central position. The Roman demographic superiority, the network of partners and allies that support it with resources of all kinds when facing a fearsome enemy, its ability to adapt, its intelligence in learning from its enemies, the decision of the social body to win and its absolute determination to win with the conditions set for Rome and its benefit, make the Carthaginians lose Sicily, representing a considerable moral and economic-commercial blow. On the contrary, Carthage will not count on that acceptance and perception of benefits shared in some way with the Carthaginian hinterland.

The consul Quintus Lutatius Catullus will exercise the representation of the Senate and the people of Rome to negotiate peace. In Polybius (III, 27) we have a copy of the clauses that Carthage had to accept: the evacuation of Sicily and the islands between Italy and Sicily, delimitation of zones to raise public buildings and to recruit mercenaries, the Carthaginians will pay in 10 years 2,200 talents and at the moment of closing the agreement, 1,000 additional ones. The Carthaginians will return the Roman prisoners without payment in ransom, and will get rid of most of the fleet.

What happened next will be the next part that will lead up to the conflict of the Second Punic War.

The Second Punic War. The Construction of the Definitive Hegemonic Conditions for Expansion

The Carthaginian defeat in such a long conflict as the First Punic War paved the way for the next conflict with Rome.

At the beginning of the conflict, Rome’s strategy was aggressive and aimed at controlling all the islands surrounding Italy, which it had not yet done, particularly the islands where Carthage had an agricultural and commercial base, the fundamental islands of Sicily and Sardinia.

By the peace treaty, it is clear that Sicily and the islands between Sicily and Italy were of Roman dominion, but not Sardinia or Corsica. The events that took place in Carthage allowed the Romans to fulfill all the points of their strategy.

The defeat meant that a great confrontation broke out in Carthage over internal politics and the process of strategic redefinition of the Carthaginians. Two groups ended up absorbing all the opinions, and both groups polarized and confronted each other, blaming each other for the defeat against Rome.

In this context, Hamilcar Barca and the Carthaginian troops arrive in the city, including mercenaries, who are discharged. They have remained for more than two decades loyal to Carthage, they have fought very effectively in the case of the troops placed under the command of Hamilcar, to whom they have obeyed in everything… but previously, the demographic deficiencies that were compensated in the military field with the services of the mercenaries. What they demand is the normal thing after the fidelity demonstrated, the full payment of the pay, because they need to feel compensated for the privations and efforts made. At that moment the negotiators were hesitant to satisfy what was owed and their behavior was close to meanness, so that the relations between Carthage and these mercenaries began to become increasingly tense.

All the resources demanded and the conditions imposed on Carthage strengthen Rome and its oligarchs, they acquire the wealth of Sicily… and at the end of the events that we will see briefly below, they also add the control of Sardinia and Corsica. The tributes and natural wealth of the new acquisitions imply the administrative organization of Sicily placing a quaestor that is in Lilibea. From 238 BC Corsica and Sardinia also came under the control of Rome, for which it delegated praetors to act as governors and thus strengthen Roman dominion in the region.

From this moment on, Rome is already a new great power with hegemonic capacity for the central Mediterranean and can begin to plan its projection towards its neighborhood, with more resources, more surpluses, more tribute, years of peace ahead and a good part of the old Carthaginian trade now under its control. The Hellenistic monarchies, heirs of Alexander the Great’s empire, which had a strategic neighborhood in the Mediterranean, began diplomatic relations with the Romans, whom they perceived as a western power with an ever-increasing capacity to influence and to be taken into account for the future, and that it will project itself by breaking for the first time its traditional geostrategic thinking by crossing the Adriatic, with the Roman arms waging two wars, the first between 229 and 228 BC, which broke out due to the attack on the Roman trade routes across the Adriatic by the Illyrian tribes that obeyed Queen Teuta, whose power was on the rise, as well as piracy.

The intervention of Rome implied the Roman control over the Greek cities of Epidamnos (later the Roman Dyrrachium or Δυρράχιον, the modern Durrës, Albania), Corfu and Pharos, where Rome established a protectorate; and where Demetrius of Pharos ascended to the throne of Illyria as a competitor of Queen Teuta, who after 9 years of understanding perceived a window of opportunity to expand his dominions and sphere of power taking advantage of the conflict that Rome had with the Celts of Cisalpine Gaul. This fact encouraged him to build 90 ships and defy the treaty he had established with Rome by reaching further south of Lissus (today’s Lezhë, northwest of Albania), which led to the declaration of the Second Illyrian War, between 220 and 219 BC and left Demetrius of Pharos defeated and sheltered in the court of King Philip V of Macedon, who encouraged the Macedonian king to oppose Rome in the context of the Second Punic War.

The Conflict in Carthage and the Definition of the Strategy to Follow

A dispute arises, that surely was latent, for the hegemony in the North African city, what had Carthage’s overseas policy brought? What if, instead of maintaining this policy, it was convenient to extend throughout North Africa, expanding the agricultural base to the detriment of the power of merchants and artisans?

From the 5th century BC Carthage ceased to pay tribute to the Numidians and Libyans and began a territorial expansion at the same time that the activity beyond the seas brought a growing power: the colonies of Ibiza, Sardinia, Corsica, Sicily, Malta and those established in Iberia or Hispania turned the Mediterranean into a place of Carthaginian expansion. To all this, the needs of supplies and food have repercussions in a territorial expansion, affirming itself in great zones of the present Tunisia, whose bases are the fertile lands of the valley of the river Bagradas and, above all, the peninsula of Cape Hermes; and, it is there where the Carthaginian expansion becomes stronger. Gradually new lands belonging to Carthage’s sphere of power were incorporated to satisfy the Libyan populations that now became dependent on Carthage. In the 5th century BC, the army became a factor of power that connected with both arms of political power concentration: the merchants (conquest of parts of Sicily) and in North Africa, with the aforementioned expansion.

The confrontation with disputed positions in the centrality of the Mediterranean leads Carthage to war with two powers that plan to wrest that position from Carthage, such as Syracuse and Rome. In fact, both powers will carry out the same strategic action: to take the war to Carthage to its hinterland, as Agathocles, Marcus Atilius Regulus, Publius Cornelius Scipio, who would be called by his success «Africanus», and Publius Cornelius Scipio Emilianus (called Africanus Minor and Numantineus). The first one did it with two expeditions against Carthage, where there was an expedition for the territory around Carthage, it is possible to think if with the idea of establishing colonies and commerce, according to Diodorus Siculus XIX-XX; the other three correspond to each one of the three Punic wars. In all cases, at war against Carthage.

This fact supposes a sensation of unusual danger for the Carthaginians, accustomed to be victorious and to take the initiative and the war in the north of Africa against Numidians and Libyans, until taking what they wished and reaching the pacts that were convenient for the Carthaginians. The deployment of capable, effective and well-led armies caused considerable panic among the Carthaginians, who were also afraid that, as Agathocles had done, they would devastate their territory, seize cities and make agreements with allies who betrayed them, eager to throw off the yoke imposed by the Carthaginians, unlike the Romans, who could count on the solidarity and shared interests of groups that were fundamental. The way in which Carthage dominates the territory is aggressive, non-inclusive, punitive and based on the threat of a military garrison.

In the midst of the First Punic War Hannon conducted a campaign that took him to the edge of the Sahara at Teveste, expanding Carthaginian dominance to an extent not seen before. Such a campaign was aimed at cleaning up finances in order to maintain the war effort after years against Rome in Sicily. In addition to this, such a point is not enough, so that the Libyan peasants subject to Carthage are demanded half of their harvest as tribute. This event is fundamental, because while Hannon represents the agricultural base of wealth and power, another general leaves simultaneously in the opposite direction, towards Sicily, to maintain the war in the island, he is Hamilcar Barca, and represents the other side of the Carthaginian oligarchic power: the commerce. This event took place in 247 BC, and this is precisely the year in which Hannibal Barca was born.

Having defined the background (and contenders) in this struggle to define the hegemony of Carthage in defeat, the events that would lead to the definition of the foreign policy of the Carthaginians took place. The lack of payment of the mercenaries, as already mentioned, provokes the rebellion of those who had fought with bravery, efficiency and loyalty in exchange for a pay that now they were spared. With the difference that now they are not far from Carthage, rather the opposite, and this provokes a wave of solidarity from many tribes who see the opportunity to do business and the result is an uprising in arms of those mercenaries.

It could well be that perhaps Hannon saw the opportunity to delegitimize Hamilcar Barca, «those mercenaries of yours have rebelled». Of course, for that he had to «save» the Homeland. For that reason, Hamilcar Barca takes charge of the situation and trains his troops to be able to face the circumstances. At the beginning he has about 10,000 men. His army arrives at the mouth of the Bagradas, in the heart of the Carthaginian hinterland, one of its great pockets of wealth. The rebels are led by a Libyan named Maton and a Campanian (Italic, in the region of present-day Naples) named Spendios. With this, Hamilcar moves his enemy away from Carthage, and they reorganize and convince Libyans and Numidians so that some of them join them, and begin to harass Hamilcar, who finds it necessary to start a retreat towards the interior of the country and move them away from Carthage, as well as from Utica and Hippo, which are being besieged by Maton.

Hamilcar is ambushed and trapped in a ravine surrounded by mountains called Khanger-el-Hajhadj. At that moment, a Numidian prince named Naravas betrays the rebels and goes over to Hamilcar, forging an alliance with him, which will include marriage to Hannibal’s older sister, Hamilcar’s daughter.

Faced with such a situation, Hamilcar changes his strategy, offering conciliation and forgiveness, and frees some prisoners as a sign of good will, in such a situation the leaders feel abandoned and respond by torturing and murdering the Carthaginian hostages. A situation similar to the burning of ships that Agathocles did in his day when he disembarked in Africa: there is no turning back, there is only one way, fight to the end.

With such events Hannon adds his forces to those of Amilcar, who until now operated separately, but the cooperation fails in the political rivalry that confronts both and in determining before Carthage which of the two would be the conjurer of such a danger for Carthage. With the renewed Celes, Utica and Hippo fall into the hands of the mercenaries and advance to encircle Carthage. But the Carthaginians break the siege with firmness, and Hamilcar Barca is launched in pursuit, however, the mercenaries achieve a victory before the city of Tunis, and are already three years of war with the mercenaries to return to the starting point. Carthage mobilizes all its resources and forces Hamilcar and Hannon to operate together and finally bring the war to a favorable conclusion for Carthage in 238 BC.

It will be in this context that Rome takes control of Sardinia and Corsica, breaking the conditions of the treaty, and making it impossible for Carthage to undertake a declaration of war, which Rome knows it can make and win over Carthage. The large islands surrounding Italy are all Roman.

The Definition of a New Geopolitical Projection for Carthage

The first possible option is to concentrate efforts on expanding the power of Carthage throughout North Africa, renouncing a new projection beyond the sea. This is the proposal of the landed party, and therefore of Hannon. But to carry out this policy means unleashing a war of revenge against Libyans and Numidians, and exposing the city to new torments, not to mention Utica and Hippo. The model of the Egypt of the Ptolemies, a model based on an exploitation of the riches of a vast and fertile country, with commercial nodes, but based on the concentration of the vast majority of the land in North Africa is the model offered by Hannon to Carthage.

To this, Hamilcar offers a new dimension of the traditional commercial hegemony, which brings together both merchants and artisans. To this must be added the 2,200 talents demanded by Rome and 1,200 talents to be added, which the Romans took in addition from Sardinia. To this must be added raw materials previously provided by Sicily and Sardinia and that would allow, as had happened, to launch a commercial empire.

The objective is the Iberian Peninsula, because there are abundant key resources such as iron, silver, tin, lead, as well as a demographic power that Carthage lacks in the form of mercenaries to balance the Numidians and Libyans, now in tension with them and that it is convenient to relax the policy. Another argument in favor of Hamilcar, since he has married his daughter to a prominent Numidian. Against Hannon weighs the bad management of what happened with the mercenaries, since he provoked with his attitude the uprising, the proximity of the war scene, what happened with members of the Numidian and Libyan tribes that could stir up both and count on the shadow of Rome, that had already demonstrated its capacity to take advantage of the circumstances against Carthage. Artisans and merchants oppose Hannon, who only counts as a mass in favor of the landowners.

Hamilcar has proved to be undefeated when he has given a battle, he put the Romans in check in Sicily and if he had had time, perhaps he would have changed the situation, broad layers of the population and nobody escapes that it was his leadership of the troops, when finally Hannon wanted to collaborate with him forced by the circumstances, which led to the victory.

Hamilcar defeats Hannon, and the former is granted the supreme command of Libya as a new political-administrative task in order to obtain all the necessary competences and powers to launch his expedition to Hispania. Why Hispania? In addition to the reasons given above, the peninsula is already an area well known to Carthaginian sailors and traders, moreover since the 5th century BC. Carthage has an increasingly intense trade with several ports of the Iberian Peninsula, in addition to Phoenician settlements, as we must remember that the Carthaginians are a colony of the Phoenicians of Tyre, in addition to good relations with Turdetans and Iberians.

It will be from his position endowed with the supreme command of Libya as Hamilcar will prepare a whole series of diplomatic actions with the Phoenicians and with the native peoples of the peninsula that have a strategic value at the time of carrying out his geopolitical projection. To this is added an interesting fact, at least to gain time, the Iberian peninsula is, for the moment, out of the immediate action of direct control of Rome, which as we have already seen will put its attention on the Adriatic and the Celtic tribes of Cisalpine Gaul, in the Po valley.

From this moment on, with Carthage exhausted by wars, losses and their complex consequences, everything is left in the hands of the Barcids. It will be they who with their success will save Carthage, or with their failure will sink it, possibly hopelessly. Just as the Magonids were the aristocratic family to whose success Carthage was entrusted in the expansion towards Sardinia and Sicily in the previous centuries, now the Barcids will be the ones to delimit the Hispanic future of Carthage.

In his early teens Hannibal Barca is aware of what happened with the mercenaries and how his father and Hannon had acted. From all this Hannibal, and the Barcids, concludes that war must never come to North Africa in a conflict against Rome, and he will also learn that, due to the lack of demographic power, Carthage is dependent on mercenaries, and that these should be treated very well under his command, the chain of command always being very clear. He would have to inspire unprecedented loyalty in a troop that is not fighting of its own free will, nor in defense of its homeland, its family or its lands, but only for money.

With the fleet limited by the peace treaty favorable to Rome, Hamilcar follows the course of the North African coast until reaching the Strait of Gibraltar, where a Carthaginian flotilla provides them with supplies and organizes a » chain «, to save the 14 kilometers that separate Africa from the Iberian Peninsula at this point. Hannibal is 10 years old, and is in the entourage with his brothers Hasdrubal and Mago.

Anuncio publicitario

1.1. La Segunda Guerra Púnica. Un estudio del conflicto que estableció el eje sobre el que pivotó Roma

El primer punto que deberíamos descartar al adentrarnos en este conflicto es el de la simplificación. Pensar que es “el típico conflicto de Tierra contra el Mar” resultaría en una imagen distorsionada de lo que podemos reconstruir de los conflictos vividos entre ambas ciudades-estado en un contexto de creación de un espacio imperial que perseguía la hegemonía de la centralidad y el occidente mediterráneo.

De modo que debemos observar que ambos pueblos crearon y pusieron en juego varias estrategias y una serie de transformaciones fruto de los tiempos y de la experiencia acumulada.

Al respecto, hay una serie de elementos objetivos que desde nuestra mentalidad de hoy día podemos percibir como elementos sobre los que pivotar para lanzarse a una guerra y obtener beneficio. Pero no podemos obviar la visión de Tucídides, difundida a través del helenismo y su cultura.

Para Tucídides podemos definir toda una serie de ideas-fuerza y que rigen la política internacional:

  • Miedo
  • Honor, o lo que hoy llamaríamos hipernacionalismo
  • Interés

La Primera Guerra Púnica fue una guerra por Sicilia. Los romanos, una vez ahuyentado el desafío que supuso la invasión de Pirro de Epiro, y que consolidaron sus posiciones en el sur peninsular, percibieron la fortaleza del comercio y el poder cartaginés implantado en Sicilia, isla más cercana que Cerdeña. Y también Sicilia implicaba un equilibrio de poder entre helenos y púnicos que habilitaba un juego de poder en el que Roma podría jugar, y alcanzar un casus belli que le permitiese el dominio de la gran isla que, junto al resto de sistema de pequeñas islas, es la base sobre la que controlar el paso entre las dos cuencas del Mediterráneo y entre Europa y África. Un lugar donde los griegos asentados allí habían alcanzado una posición hegemónica que giraba alrededor de Siracusa que dominaba el oriente de la isla, y que ejercía el dominio Hierón. Mientras que el resto de la isla contaba con la hegemonía de los cartagineses y su sistema de dominio, que parte de sus plazas fuertes en el occidente de la isla.

En su magistral estudio The Influence of Sea Power upon History, basado en las conferencias impartidas en el U.S. Naval War College, el almirante Alfred Thayer Mahan afirmaba que en la era moderna ningún Estado puede reclamar el título de gran potencia si no tiene la capacidad de dominar los mares o al menos sus propias costas. Además, quien es capaz de controlar la mayor parte de las rutas comerciales marítimas está destinado invariablemente a convertirse en la primera de las grandes potencias. En la ecuación de poder, una posición geográfica que permita concentrar las fuerzas navales y, cuando sea necesario, dispersarlas, tiene una importancia crucial. En sus fronteras, el Estado marítimo también debe poseer un litoral adecuado, salpicado de «numerosos puertos profundos», con acceso rápido a mar abierto y con «una población proporcionada a la amplitud de la costa que hay que defender». Aunque Mahan sostenía que el poder marítimo es esencial, es la geografía la que determina qué país está dotado de él.

Sin embargo, estas características físicas ventajosas no proporcionan por sí solas las herramientas necesarias para el dominio de las olas. La nación también debe estar dotada de un carácter especial. Debe apreciar el valor de las actividades en el mar, cuando no estar inmerso en ellas. Debe ser comercialmente agresiva, racionalmente orientada a la obtención de beneficios para reconocer lo que está en juego en los intercambios marítimos, alcanzable con persistencia y trabajo. Su ciudadanía debe participar en la Armada incluso en tiempos de paz, adquiriendo las habilidades y la experiencia para construir una amplia reserva que se movilice en caso de conflicto y para contribuir en cualquier caso a la vibrante empresa marítima a través de los impuestos u otras formas de sacrificio colectivo. También el gobierno debe estar dotado de instituciones adecuadas y funcionarios preparados y capaces de reconocer y aprovechar la posición y los atributos del Estado.

La necesidad de este carácter nacional es evidente a la hora de definir el potencial de éxito de un país en el espacio. Todos los estados orientados al cosmos han tratado de aprovechar la fascinación popular por la exploración espacial. La ciencia y la ingeniería deben fomentar una formación adecuada. Las entidades comerciales del sector deben contar con el apoyo de políticas públicas que recompensen la iniciativa, la innovación y la capacidad de asumir riesgos para aprovechar los vastos recursos que ofrece esta dimensión. Una Fuerza Espacial (el único uso legal de la violencia nacional en el cosmos), apoyada por una guardia civil y una reserva, debe estar preparada para proteger las rutas comerciales, para garantizar el cumplimiento razonable de las normas internacionales y las directivas nacionales, y para defender las infraestructuras sensibles de las que tanto ha llegado a depender la prosperidad mundial.

Mahan consideraba el mar como un «vasto bien común, sobre el que los hombres pueden pasar en todas las direcciones, pero del que surgen ciertos caminos bien trazados por razones de control». La geografía terrestre obliga a canalizar el comercio a través de determinados corredores naturales. Y el comercio debe organizarse de forma eficiente, para ser protegido. Según el estratega estadounidense, el Estado que fuera capaz de controlar estos corredores obtendría enormes beneficios, generando suficiente riqueza para dominar a otros Estados tanto militar como políticamente.

Según Mahan, uno de los factores del poderío marítimo en el siglo XIX era la capacidad de trasladar mercancías y capitales de forma eficiente. Según el estratega estadounidense, Gran Bretaña logró convertirse en la primera potencia mundial precisamente porque fue capaz de aprovechar una situación geográfica protegida para proyectar su influencia a lo largo de las rutas comerciales europeas. Para ello, se dotó de una flota de última generación capaz de controlar los cuellos de botella más importantes y dominar así las arterias vitales de una economía mundial cada vez más interdependiente.

El Estrecho de Sicilia se ha visto envuelto en los vientos de la competencia geopolítica que desde hace tiempo barren todos los cuadrantes del Mar Mediterráneo. 

En este embudo marítimo invertido, con la cabeza en el archipiélago de Malta y el cuello de botella situado entre Mazara del Vallo, en Sicilia, y la península del Cabo Bon, en Túnez, los actores regionales y las potencias exteriores compiten también ahora (y cada vez más) abiertamente por la primacía y por extender su influencia sobre las tierras adyacentes. Desde las arenas libias hasta los macizos tunecinos, sin olvidar a los gigantes norteafricanos de Argelia y Egipto, tambaleantes en tierra pero unidos por el mismo deseo de lograr un giro marítimo histórico. En medio está Italia, con su proverbial introversión terrenal en la cual hasta ahora también se ha hallado inversa; de hecho, veremos si con el fracaso franco-alemán de la Unión Europea Italia sigue buscando una estrategia hacia la dimensión marítima como se apuntó, aunque de forma equivocada, con el ejecutivo de Conte, y en la que Italia se esfuerza por comprender el significado de los juegos estratégicos que la rodean.

De los doce cuellos de botella que cuenta el Mediterráneo siguiendo a Mahan, los siguientes se hallan en esta zona inmediata:

  • El Estrecho de Bonifacio, es un estrecho del mar Tirreno (Mediterráneo) que separa las islas de Córcega (Francia) al norte y Cerdeña (Italia) al sur. Es navegable por las rutas oceánicas que unen los puertos del sur de España y el golfo de León con el estrecho de Mesina. La migración del atún también lo utiliza por lo que cobra especial relevancia en la pesca de este recurso.
  • Canal de Sicilia
  • Estrecho de Mesina
  • Canal de Malta
  • Canal de Otranto

En efecto, Sicilia es algo más que un interesante granero por su capacidad productora de alimentos. El mar Mediterráneo, en la doble imagen de «mar en medio de la tierra» y «mar intermediario», es el escenario principal de la historia antigua, moderna, contemporánea… y de aquella que estamos empezando a trazar ahora para el devenir. En este contexto, Sicilia ha desempeñado un papel protagonista que ahora las grandes potencias tratarán de controlar y lanzar con un Mediterráneo convertido en una pieza central del dominio y la hegemonía global, como lo fue en este momento, sobre dos pilares fundamentales: el comercio y las rutas marítimas.

El tráfico mercantil en el área mediterránea comenzó a expandirse gracias a las actividades comerciales de las civilizaciones fenicia (siglos X-IX a.C.) y griega (siglos VIII-VI a.C.). En ese periodo histórico, en Sicilia, base natural de un floreciente comercio marítimo, surgieron las emporia, precursoras de la logística portuaria, que en la antigüedad eran centros de comercio al por mayor, situados en su mayoría en la costa, con la función de mercado para la recogida y distribución de mercancías en las regiones circundantes, y todo ello asociado a un santuario.

El expansionismo mercantil de la antigua Grecia condujo al inevitable enfrentamiento con los fenicios, que se tradujo en las derrotas de las tres campañas de Sicilia (480, 410 y 315 a.C.). En este momento que estamos estudiando aquí, los romanos, convencidos de la importancia logística de la isla mediterránea, se enfrentaron victoriosamente a los cartagineses en las tres guerras púnicas (241, 202 y 146 a.C.). Sicilia estaba en el centro del conflicto entre las dos potencias mediterráneas. Su centralidad congénita como plataforma comercial y militar mediterránea se remonta así a la historia antigua. Pero, del mismo modo que Roma comprendió, resulta fundamental a la hora de unir el comercio entre África y Europa, entre el oriente y el occidente, contar con la tríada central de Córcega, Sicilia y Malta, aunque cada una de esas islas cuenta con una serie de elementos específicos, a lo que por el Occidente del Mediterráneo hay que sumar el estrecho de Gibraltar, si nos centramos en los escenarios de dominio de las Guerras Púnicas.

La disputa por la hegemonía oriental de la isla por parte de los mamertinos, mercenarios itálicos al servicio de Hierón que acabaron por ocupar Mesina por la fuerza y suplantando las vidas de sus habitantes, a los que degollaron, obligó a Hierón a derrotarlos con contundencia en la batalla de Longano (269 a.C.), momento en que los mamertinos han de buscar un equilibrio para Hierón. La primera opción es Cartago, pero también se baraja a Roma, que está al otro lado del estrecho. Al final se inclinan por Roma, que tenía acuerdos de no agresión con Cartago, además de la intervención en un área de influencia púnica como es Sicilia.

La forma en que Roma decidió romper con ambos compromisos y el entendimiento con Cartago, que fue un elemento clave en la victoria romana sobre Pirro de Epiro, se debe a la estructura social en un ascenso imparable de la nobilitas de Roma, que constituye la clase dominante romana, inmersa en un proceso de expansión de recursos y nuevas alianzas por las que está controlando la península itálica, que se desarrolla con el binomio de victorias definitivas de los samnitas en los Apeninos y Pirro de Epiro.

A ello se sumaría la incorporación de familias terratenientes a lo largo del siglo III a.C., particularmente campanas que se alían entre sí, con lo que la oferta de los mamertinos ofrece una proyección de poder interesante que empieza a ejercer presión en las estructuras de poder romano en una alianza de intereses y de clase entre romanos y campanos de la élite. Estos chocarían con los intereses de la aristocracia comercial de Cartago, habituada desde hacía siglos a considerar el espacio marcado por el mar Tirreno como una zona de influencia clara cartaginesa.

Si seguimos a Polibio (I, 10), nos damos cuenta que para los romanos, que enfrentan contradicciones tales como actuar con los mamertinos de Mesina de una manera radicalmente opuesta y sin solución de continuidad, a como lo habían hecho con Regio, al otro lado del estrecho de Mesina, deciden resolverlas porque:

“(..) los cartagineses tenían bajo mando al África  a muchas partes de Hispania y que además eran los dueños de todas las islas del mar Sardo y Tirreno, recelaban de que si también se adueñaban de Sicilia, iban a tener unos vecinos muy poderosos que les cercarían Italia por todas partes”.

Y concluye Polibio que:

“Tampoco el Senado se atrevió a otorgar la ayuda solicitada (por los mamertinos)”, y que “fue la asamblea del pueblo a propuesta de los cónsules la que, ante la expectativa del botín que la guerra pudiera proporciona, decidió prestar la ayuda solicitada”.

De tales puntos se concluye que el miedo y el interés son los factores predominantes para ese conflicto que empezó por Sicilia, se desarrolló en el mar, y cuya paz y sus consecuencias no sólo supuso para Cartago perder Sicilia, también Cerdeña, ya que los romanos aprovecharon la debilidad puntual de Cartago con las revueltas de mercenarios para excederse de los límites fijados por el tratado de paz, y demuestra lo que mencionaba Polibio, que lo que deseaban era ver libres las islas que rodean a Italia del poder de los cartagineses.

Es en este punto donde Roma da un primer paso en su concepción geoestratégica y en su visión geopolítica, que se consolidará y afirmará con el desenlace de la Segunda Guerra Púnica, pues Roma dejará de mirar paulatinamente hacia el interior para pasar a mirar al mar y después más allá del mar. Sobre esta idea ahondaremos más adelante.

El marco de las guerras. Los acontecimientos de la Primera Guerra Púnica

El primer conflicto entre romanos y cartagineses empezará en el año 264 a.C. y supondrá la disputa del dominio marítimo por parte de los romanos a los cartagineses, como primera fase de lo que hemos mencionado más arriba.

El conflicto empezó cuando un contingente militar bajo el mando de Hannón supone la presencia cartaginesa ante la fortaleza de Mesina, con la excusa de responder al llamamiento de los mamertinos, o “Hijos de Marte” y evitar de este modo la captura de la ciudad por parte de Hierón de Siracusa, que está asediando la ciudad.

Mientras tanto, Roma sí que responde a la petición de los mamertinos, pues los cartagineses digamos que interpretan las deliberaciones entre a quién llamar, si a cartagineses o romanos, como una invitación a arrebatarle el control de forma directa o indirecta de Mesina a Siracusa. Roma avanza con dos legiones, y manda una avanzadilla que se presenta por sorpresa en la ciudad. Ante tal despliegue de los efectivos que podrían llegar por parte de Roma, los cartagineses optan por retirarse, y los siracusanos mantienen el asedio de Mesina. De modo que el asalto directo a la ciudad ha fracasado para Cartago, porque el que los mamertinos no abriesen las puertas de Mesina, el esfuerzo siracusano y la avanzadilla romana que demuestra que Roma considera atender la petición mamertina son elementos que Hannón valora. Si Roma ha de desplegar el resto de las dos legiones ha de ser mediante un desembarco, así que Cartago posiciona una flota en el estrecho, y retoma los intentos para conseguir Mesina. Pero el cónsul Apio Claudio Cáudex desembarca por sorpresa en el litoral oriental de Sicilia. Ante esta situación, los siracusanos se retiran, e Hierón comprende que Roma va a iniciar una apuesta firme por el control de la isla, al igual que los cartagineses, así que se declara neutral.

El conflicto vivirá una larga fase de estancamiento en las posiciones, pues Roma controla toda la isla, con la neutralidad de Hierón en la zona oriental y los cartagineses se hacen fuertes en el extremo más occidental de Sicilia, donde están en condiciones de defenderse hasta donde haga falta. Esto lleva la guerra al medio marítimo, pues Roma comprende que si domina el mar equilibra a Cartago en su medio y la victoria en este frente acabará por decidir la guerra. Para ello logran los romanos construir una flota de dimensiones impresionantes para oponerla a Cartago y controlar, de este modo, las costas de las dos islas centrales con presencia cartaginesa: Cerdeña y Sicilia.

La nueva estrategia romana pasa también por preparar un ejército enorme y organizar una invasión del hinterland de Cartago que desafíe a la misma ciudad en su tierra. Estamos en el año 256 a.C. cuando el cónsul Marco Atilio Régulo reúne 330 naves y, tras bordear por las aguas del Adriático pone las proas de las naves hacia África. Una flota cartaginesa intercepta la flota cerca del cabo Ecnomo (sur de Sicilia), y Roma vence con contundencia a la potencia marítima de Cartago. La idea romana de llevar el combate de la tierra al mar, donde la disciplina y orden romano se puede imponer se ejecuta a través del “corvus”, o “cuervo”. Un ingenio consistente en una pasarela con elementos que permiten amarrar la nave romana a la cartaginesa de tal manera que la nave cartaginesa quede atrapada, y en ese momento, a través de la pasarela, los legionarios romanos abordaban la nave cartaginesa para combatir como si fuese en tierra.

Tras esta victoria, el camino hasta Cartago está expedito para Régulo, desembarcando sin que nadie le oponga el más mínimo obstáculo, e iniciando el saqueo sistemático del muy rico hinterland agrícola cartaginés, complicando así el abastecimiento y uno de los elementos del comercio cartaginés. Régulo vence en la batalla de Adís al ejército cartaginés y Cartago ha de solicitar el inicio de las negociaciones de paz. No obstante, Régulo hace una exhibición de la mentalidad romana. Acostumbrada Roma a pelear y verse en la obligación de vencer a sus enemigos con contundencia, pues no hacerlo implicaba una serie de riesgos para Roma, esta circunstancia hace que Régulo traslade esta mentalidad a un rival verdaderamente mucho más poderoso, rico y con capacidad de generar recursos, y acostumbrado a la victoria, como es Cartago.

Esta primera situación es fundamental para lo que sucederá con Aníbal. Cartago, deseosa de hacer la paz, considera que las condiciones de Régulo son imposibles de aceptar, y quizás otra batalla implique unas pretensiones más modestas para los romanos, de acuerdo con la tradición establecida entre los reinos helenísticos. Ante igualdad de potencia relativa, conflictos y paces relativas. Pero Roma no opina así, y Cartago desea lograr que opine así. De modo que levantan un potente ejército mercenario y confieren todo el mando militar a un espartano llamado Jantipo, líder militar muy experimentado. Este acepta el mando, pero exige reorganizar las formaciones de Cartago, adaptándolas a las exigencias tácticas que se imponen para enfrentarse a un enemigo que combate como lo hace Roma. Tras un severo entrenamiento y asegurarse que las órdenes se ejecutaban de una forma óptima.

Una vez la disciplina y la preparación táctica es óptima a juicio de Jantipo se enfrenta en la llanura del río Bagradas (255 a.C.) derrotando sin paliativos a Régulo mediante una carga de los cien elefantes entrenados que tenía Cartago a su disposición destrozando las formaciones romanas y facilitando el ataque del resto de unidades. Régulo cae prisionero de los cartagineses, y Jantipo cortará las comunicaciones entre los restos del ejército de Régulo y las bases de aprovisionamiento. Estas acciones devuelven la supremacía a Cartago tanto en el medio marítimo como en el terrestre en lo que a la costa del norte de África se refiere.

Roma no dudó en replicar preparando otra gran flota que acude a buscar a los supervivientes para devolverles a sus casas. Es interesante ver cómo, de nuevo, los romanos rompen el bloqueo y embarcan a sus hombres, pero una gran tormenta prácticamente destruye el grueso de la flota. No obstante, el balance en la lucha en el mar entre la tradicionalmente y consolidada potencia marítima cartaginesa y Roma es favorable a los romanos en términos generales, con la notable excepción de la batalla que sucede cerca del puerto de Drépano en 249 a.C., cuando el cónsul Publio Claudio Pulcro perderá ante el almirante cartaginés Adérbal, después de que el cónsul Claudio Pulcro se negase a observar un mal augurio religioso respecto a entablar combate en ese momento, perdiendo más de cien barcos y miles de hombres.

La guerra entrará en su fase final a partir del 243 a.C., momento en que Roma vuelve a realizar otro esfuerzo para preparar una nueva flota que lanzará, esa es su esperanza, contra la cartaginesa. Y aquí apreciamos ya otro aspecto interesante en los romanos: las arcas públicas estaban ya casi más que vacías, y se solicita el concurso de los ciudadanos con más recursos, que acuerdan pagar los gastos de prácticamente 300 naves nuevas. El cónsul Cayo Lutacio Cátulo se pone al frente de esta nueva armada y navegan a la punta occidental de Sicilia con la intención de cortar los suministros a las tropas de Cartago, que resisten entre Lilibea y Drépano con éxito a todo intento romano para expulsarlos de la isla, que ya controlan con la salvedad de ese punto y la neutralidad de Siracusa.

Para desarrollar el plan, la flota romana ocupa las islas Egadas o Égates e inicia el control sobre ese espacio marítimo. Cartago tiene que enfrentarse por fuerza a Roma, pues de lo contrario esas tropas, a cuyo mando está el brillante Amílcar Barca, amenazan con resistir, e incluso, con alguien tan capaz, lograr algunos éxitos. En marzo de 241 estalla la batalla definitiva que acaba con una clara victoria en el mar para los romanos, y que obliga a Amílcar Barca, invicto, a tomar el mando de sus tropas para retirarse. La Guerra ha durado prácticamente 23 años.

Sicilia está en manos de los romanos, que son hegemónicos, no sólo en la península, también en Sicilia, con sus fértiles tierras y su posición de centralidad. La superioridad demográfica romana, la red de socios y aliados que la apoyan con recursos de todo tipo a la hora de enfrentarse a un enemigo temible, su capacidad de adaptación, su inteligencia a la hora de aprender de los enemigos, la decisión del cuerpo social de vencer y su determinación absoluta en la victoria con las condiciones marcadas para Roma y su beneficio hacen que los cartagineses pierdan Sicilia, suponiendo un golpe moral y económico-comercial, considerable. Por el contrario, Cartago no contará con esa aceptación y percepción de beneficios compartidos de algún modo con el hinterland cartaginés.

El cónsul Quinto Lutacio Cátulo ejercerá la representación del Senado y el pueblo de Roma para negociar la paz. En Polibio (III, 27) tenemos una copia de las cláusulas que Cartago tuvo que aceptar: la evacuación de Sicilia y de las islas entre Italia y Sicilia, delimitación de zonas para levantar edificios públicos y reclutar mercenarios, los cartagineses pagarán en 10 años 2.200 talentos y en el momento de cerrar el acuerdo, 1.000 adicionales. Los cartagineses devolverán sin pago en rescato a los prisioneros romanos, y se desharán de la mayor parte de la flota.

Lo que sucedió a continuación será la siguiente parte que preparará el conflicto de la Segunda Guerra Púnica.

La Segunda Guerra Púnica: la construcción de las condiciones hegemónicas definitivas de expansión

La derrota cartaginesa en un conflicto tan largo como fue la Primera Guerra Púnica preparó el camino para el siguiente conflicto con Roma.

Recordemos que la estrategia de Roma al principio del conflicto era agresiva y estaba encaminada a controlar todas las islas que rodean a Italia y que aún no lo hacía, particularmente, las islas donde Cartago tenía una implantación agrícola y comercial, las fundamentales Sicilia y Cerdeña.

Por el tratado de paz, queda claro que Sicilia y las islas que hay entre Sicilia e Italia eran de dominio romano, no así Cerdeña ni Córcega. Los acontecimientos que se sucedieron en Cartago permitieron a los romanos cumplir todos los puntos de su estrategia.

La derrota implica que en Cartago estalle una gran confrontación con motivo de la política interna y el proceso de redefinición estratégica de los cartagineses. Dos grupos acaban absorbiendo el conjunto de opiniones, y ambos grupos se polarizan y se enfrentan, pasando a achacarse mutuamente la responsabilidad de la derrota ante Roma.

En este contexto llegan a la ciudad Amílcar Barca y las tropas cartaginesas, incluidos mercenarios, que son licenciados. Se han mantenido por más de dos décadas leales a Cartago, han peleado con mucha eficacia en el caso de las tropas puestas bajo el mando de Amílcar, al que han obedecido en todo… pero anteriormente, las deficiencias demográficas que eran compensadas en el campo militar con los servicios de los mercenarios. Lo que exigen es lo normal después de la fidelidad demostrada, el pago íntegro de la paga, pues necesitan sentirse compensados por las privaciones y esfuerzos realizados. En ese momento los negociadores se muestran titubeantes a la hora de satisfacer lo adeudado y su comportamiento se acerca a la mezquindad, con lo que las relaciones entre Cartago y estos mercenarios empiezan a tensarse cada vez más.

Todos los recursos exigidos y las condiciones impuestas a Cartago fortalecen a Roma y a sus oligarcas, adquieren la riqueza de Sicilia… y al final de los acontecimientos que veremos brevemente a continuación, suman también el control de Cerdeña y Córcega. Los tributos y riqueza natural de las nuevas adquisiciones implican la organización administrativa de Sicilia situando un cuestor que se halla en Lilibea. A partir del 238 a.C. Córcega y Cerdeña pasaron a estar también controladas por Roma, para las que delegó pretores con la finalidad de que actúen en calidad de gobernadores y afiancen así el dominio romano en la región.

A partir de este momento, Roma ya es una nueva gran potencia con capacidad hegemónica para el Mediterráneo central y puede empezar a planificar el proyectarse hacia su vecindad, con más recursos, más excedentes, más tributos, años de paz por delante y una buena parte del antiguo comercio cartaginés ahora bajo su control. Las monarquías helenísticas herederas del Imperio de Alejandro Magno y que tienen vecindad estratégica en el Mediterráneo inician relaciones diplomáticas con los romanos, a los que perciben como potencia occidental con capacidad de influir cada vez mayor y a la que hay que tener en cuenta para el futuro, y que se proyectará rompiendo por primera vez su pensamiento geoestratégico tradicional cruzando el Adriático desempeñando las armas romanas dos guerras, la primera entre 229 y 228 a.C. y que estalló por el ataque a las rutas comerciales romanas a través del Adriático por parte de las tribus ilíricas que obedecían a la Reina Teuta, y cuyo poder estaba en ascenso, además de por la piratería.

La intervención de Roma implicó el control romano sobre las ciudades griegas de Epidamno, Corfú y Faros, donde Roma estableció un protectorado; y donde ascendió al trono de Iliria Demetrio de Faros como competidor de la Reina Teuta, el cual tras 9 años de entendimiento percibe una ventana de oportunidad para ampliar sus dominios y esfera de poder aprovechando el conflicto que Roma tiene con los celtas de la Galia Cisalpina. Este hecho lo animó a construir 90 barcos y desafiar el tratado que él había establecido con Roma al llegar más al sur de Lissus (la actual Lezhë, al noroeste de Albania), cosa que supuso la declaración de la Segunda Guerra Ilírica, entre 220 y 219 a.C. y que dejó a Demetrio de Faros derrotado y refugiado en la corte del rey Filipo V de Macedonia, que animó al rey macedónico a oponerse a Roma con el contexto de la Segunda Guerra Púnica.

El conflicto en Cartago y la definición de la estrategia a seguir

Surge una disputa, que seguramente estaba latente, por la hegemonía en la ciudad norteafricana, ¿qué había reportado la política ultramarina de Cartago? Una guerra con Roma. ¿Y si en lugar de mantener esta política conviene extenderse por todo el norte de África ampliando la base agropecuaria en detrimento del poder de los comerciantes y artesanos?

A partir del siglo V a.C. Cartago deja de pagar tributos a los númidas y libios y empieza primeramente una expansión territorial a la par que la actividad allende los mares reportaba un poder creciente: las colonias de Ibiza, Cerdeña, Córcega, Sicilia, Malta y las establecidas en Iberia o Hispania convertían el Mediterráneo en un lugar de expansión cartaginesa. A todo ello, las necesidades de suministros y de alimento repercuten en una expansión territorial, afirmándose en grandes zonas del actual Túnez, cuyas bases son las fértiles tierras del valle del río Bagradas y, ante todo, la península del Cabo Hermes; y, allí es dónde la expansión cartaginesa se hace más fuerte. Paulatinamente se van incorporando nuevas tierras que pertenecen a la esfera de poder de Cartago que han de satisfacer a las poblaciones libias que ahora pasan a depender de Cartago. El ejército se convierte en el siglo V a.C. en un factor de poder que entronca con ambos brazos de concentración de poder político: los comerciantes (conquista de partes de Sicilia) y en el norte de África, con la mencionada expansión.

El enfrentamiento con posiciones de disputa en la centralidad del Mediterráneo lleva a Cartago a la guerra con dos potencias que planean arrebatarle a Cartago esa posición, como son Siracusa y Roma. De hecho, ambas potencias realizarán la misma acción estratégica: llevarle la guerra a Cartago a su hinterland, tal y como Agatocles, Marco Atilio Régulo, Publio Cornelio Escipión que se llamaría por su éxito “Africano”, y Publio Cornelio Escipión Emiliano (llamado Africano Menor y Numantino). El primero lo hizo con dos expediciones contra Cartago, donde hubo una expedición por el territorio de alrededor a Cartago, cabe pensar si con la idea de establecer colonias y comercio, según Diodoro Sículo XIX-XX; las otras tres corresponden a cada una de las tres guerras púnicas. En todos los casos, en guerra contra Cartago.

Este hecho supone una sensación de peligro inusitado para los cartagineses, acostumbrados a resultar victoriosos y llevar ellos la iniciativa y la guerra en el norte de África contra númidas y libios, hasta tomar lo que ellos ansiaban y alcanzar los pactos que a los cartagineses convenía. El desplegar ejércitos capaces, efectivos y bien dirigidos causaba un pánico notable entre los cartagineses, temerosos además de que, al igual que logró Agatocles, devastasen su territorio, tomasen ciudades y cerrasen acuerdos con aliados que los traicionaban, deseosos de librarse del yugo impuesto por los cartagineses, a diferencia de los romanos, que pueden contar con la solidaridad e intereses compartidos de grupos que resultan fundamentales. La forma en que Cartago domina el territorio resulta agresiva, no integradora, punitiva y se basa en la amenaza de una guarnición militar.

En medio de la Primera Guerra Púnica Hannón llevó a cabo una campaña que lo llevó hasta el borde del Sáhara, en Teveste, expandiendo el dominio cartaginés hasta un punto no visto. Tal campaña perseguía sanear las finanzas para poder mantener el esfuerzo de guerra después de años contra Roma en Sicilia. A ello se suma que tal punto no es suficiente, con lo que a los campesinos libios sometidos a Cartago se les exige la mitad de su cosecha como tributo. Este acontecimiento es fundamental, pues mientras Hannón representa la base agropecuaria de la riqueza y el poder, otro general sale simultáneamente en dirección contraria, hacia Sicilia, para mantener la guerra en la isla, se trata de Amílcar Barca, y representa la otra vertiente del poder oligárquico cartaginés: el comercio. Este acontecimiento sucede en 247 a.C., y es este precisamente el año en que nace Aníbal Barca.

Definidos los antecedentes (y contendientes) en esta pugna por definir la hegemonía de Cartago en la derrota se producen los acontecimientos que propiciarán la definición de la política exterior de los cartagineses. La falta de pago de los mercenarios, como ya se ha dicho, provoca la rebelión de aquellos que habían combatido con valentía, eficacia y lealtad a cambio de una paga que ahora se les escatimaba. Con la diferencia que ahora no están lejos de Cartago, más bien lo contrario, y esto provoca una oleada de solidaridad de muchas tribus que ven la ocasión de hacer negocio el resultado es un alzamiento en armas de esos mercenarios.

Bien podría ser que quizás Hannón viera la oportunidad de deslegitimar a Amílcar Barca, “esos mercenarios tuyos se han rebelado”. Claro, que para eso debía “salvar” a la patria. Por esa razón, Amílcar Barca se hace cargo de la situación y adiestra a sus tropas para poder afrontar las circunstancias sobrevenidas. Al principio cuenta con unos 10.000 hombres. Llega su ejército Amílcar Barca a la desembocadura del Bagradas, en pleno hinterland cartaginés, una de sus grandes bolsas de riqueza. Los rebeldes son capitaneados por un libio llamado Matón y un campano (itálico, en la región de la actual Nápoles) llamado Spendios. Con ello Amílcar aleja a su enemigo de Cartago, y se reorganizan y convencen a libios y númidas para que algunos de ellos se les unan, y empiezan a acosar a Amílcar, que se ve en la necesidad de iniciar una retirada hacia el interior del país y alejarlos de Cartago, además de Útica e Hipona, que están siendo asediadas por Matón.

Amílcar cae en una emboscada y queda encerrado en un barranco rodeado de montañas llamado Khanger-el-Hajhadj. En ese momento, un príncipe númida llamado Naravas traiciona a los rebeldes y se pasa a Amílcar, forjando con él una alianza, que incluirá el matrimonio con la hija de Amílcar, hermana mayor de Aníbal.

Ante tal situación Amílcar cambia de estrategia, ofreciendo la conciliación y el perdón, y libera unos prisioneros como signo de buena voluntad, ante tal situación los líderes se sienten abandonados y replican torturando y asesinando a los rehenes cartagineses. Una situación parecida a la quema de naves que hiciera en su día Agatocles al desembarcar en África: no hay marcha atrás, sólo hay un camino, pelear hasta el fin.

Con tales acontecimientos Hannón suma sus fuerzas a la de Amílcar, que hasta el momento operaban por separado, pero la cooperación fracasa en la rivalidad política que enfrenta a ambos y en determinar ante Cartago cuál de los dos sería el conjurador de tal peligro para Cartago. Con los celes renovados, Útica e Hipona caen en manos de los mercenarios y avanzan para ponerle cerco a Cartago. Pero los cartagineses rompen el asedio con firmeza, y Amílcar Barca se lanza en su persecución, no obstante, los mercenarios logran una victoria ante la ciudad de Túnez, y son ya tres años de guerra con los mercenarios para volver al punto de partida. Cartago moviliza todos sus recursos y obliga a Amílcar y a Hannón a operar juntos y ponen finalmente una conclusión a la guerra favorable para Cartago en 238 a.C.

Será en este contexto cuando Roma se haga con el control de Cerdeña y Córcega, rompiendo las condiciones del tratado, y haciendo que Cartago no pueda emprender una declaración de guerra que Roma sabe que puede hacer. Las grandes islas que rodean Italia son todas suyas.

La definición de una nueva proyección geopolítica para Cartago

La primera opción posible es concentrar los esfuerzos en ampliar el poder de Cartago en todo el norte de África, renunciando a una nueva proyección más allá del mar. Esta es la propuesta del partido terrateniente, y por consiguiente, de Hannón. Pero realizar esta política significa desencadenar una guerra de venganza contra libios y númidas, y exponer a la ciudad a nuevos tormentos, por no hablar de Útica e Hipona. El modelo del Egipto de los Ptolomeos, un modelo basado en una explotación de las riquezas de un país extenso y fértil, con nudos comerciales, pero basado en la concentración de la inmensa mayoría de las tierras en el norte de África es el modelo que ofrece Hannón a Cartago.

A ello ofrece Amílcar una nueva dimensión de la tradicional hegemonía comercial, que aúna tanto a comerciantes como a artesanos. A ello hay que sumar que se trata de satisfacer 2.200 talentos que exige Roma y 1.200 talentos que hay que añadir y que los romanos sacar además de Cerdeña. A esto hay que sumar materias primas que antes proporcionaban Sicilia y Cerdeña y que permita, al igual que había sucedido, lanzar un imperio comercial.

El objetivo es la península ibérica, ya que allí abundan elementos clave, tales como el hierro, la plata, el estaño, el plomo, además de una potencia demográfica de la que Cartago escasea en forma de mercenarios que equilibren a los númidas y libios, ahora en tensión con ellos y que conviene distender la política. Otro argumento a favor de Amílcar, pues ha casado a su hija con un destacado númida. En contra de Hannón pesa la mala gestión de lo sucedido con los mercenarios, pues él provocó con su actitud el levantamiento, la proximidad del escenario de guerra, lo sucedido con miembros de tribus númidas y libias que podría soliviantar a ambas y contar con la sombra de Roma, que ya había demostrado su capacidad para aprovechar las circunstancias contra Cartago. Artesanos y comerciantes se oponen a Hannón, que tan sólo cuenta como masa a favor a los terratenientes.

Amílcar ha demostrado estar invicto cuando a dado una batalla, puso a los romanos en jaque en Sicilia y si hubiera contado con tiempo, quizás hubiera cambiado la situación, amplias capas de la población y a nadie escapa que fue su conducción de las tropas, cuando por fin Hannón quiso colaborar con él obligado por las circunstancias, lo que condujo a la victoria.

Amílcar vence a Hannón, y al primero se le concede el mando supremo de Libia como nueva tarea político-administrativa para que obtenga todas las competencias y poderes necesarios para lanzar su expedición a Hispania. ¿Por qué Hispania? Además de por las razones aducidas, la península ya es una zona muy conocida por los marinos y comerciantes cartagineses, además desde el siglo V a.C. Cartago tiene un comercio cada vez más intenso con varios puertos de la península ibérica, además de asentamientos fenicios, pues recordemos que los cartagineses son una colonia de los fenicios de Tiro, además de buenas relaciones con turdetanos e iberos.

Será desde su cargo dotado del mando supremo de Libia como Amílcar preparará toda una serie de acciones diplomáticas con los fenicios y con los pueblos autóctonos de la península que tengan un valor estratégico a la hora de llevar a cabo su proyección geopolítica. A ello se suma un hecho interesante, por lo menos para ganar tiempo, la península ibérica está, de momento, fuera de la inmediata acción de control directo de Roma, que como ya hemos visto pondrá su atención en el Adriático y en las tribus celtas de la Galia Cisalpinas, en el valle del Po.

A partir de ahora, con Cartago agotada por las guerras, las pérdidas y sus complejas consecuencias, todo queda en manos de los Barca. Serán ellos lo que con su acierto salven a Cartago, o con su fracaso la hundan, posiblemente sin remedio. Al igual que los magónidas fueron la familia aristocrática a cuyo éxito se confió Cartago en la expansión hacia Cerdeña y Sicilia de los siglos anteriores, ahora los bárquidas serán los que delimiten el futuro hispánico de Cartago.

En su primera adolescencia Aníbal Barca es consciente de lo sucedido con los mercenarios y de cómo su padre y Hannón habían actuado. De todo ello concluye Aníbal, y los bárquidas, que la guerra no debe llegar nunca al norte de África en un conflicto contra Roma, y también aprenderá que, debido a la falta de potencia demográfica, Cartago depende de mercenarios, y que estos deberán ser tratados muy bien bajo su mando, quedando siempre muy clara la cadena de mando. Tendría que inspirar lealtad sin precedentes en una tropa que no está combatiendo por su propia voluntad, ni en defensa de su patria, su familia ni sus tierras, tan sólo por dinero.

Con la flota limitada por el tratado de paz favorable a Roma, Amílcar sigue el curso de la costa del norte de África hasta llegar al estrecho de Gibraltar, donde una flotilla cartaginesa les provee de suministro y organiza una “cadena”, para salvar los 14 kilómetros que separan en este punto África de la península ibérica. Aníbal tiene 10 años, y están en el séquito junto a sus hermanos Asdrúbal y Magón.